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Cacao, Cerebro y Corazón

17 Ene , 2018  

El cacao puro en polvo, o chocolate en barra con alto porcentaje de cacao (>80-85%) tiene varios beneficios que se pueden clasificar en tres: cardioprotección, neuroprotección y neuromodulación.

Los estudios epidemiológicos sugieren que una ingesta regular de flavonoides podría estar asociada con una mejor función cognitiva (estudio) y un mejor rendimiento cognitivo (estudio); menor riesgo de demencia (estudio) y deterioro cognitivo (estudio); menor prevalencia de deterioro cognitivo (estudio) y mejor evolución cognitiva en un periodo de 10 años (estudio). Este alimento tienen gran cantidad de flavonoides, siendo la epicatequina el que parece ser el principal componente que da lugar a dichos beneficios (estudio). El cacao tiene otros componentes como la cafeína y la teobromina con el potencial de influir en la función neurocogntiva, pero se encuentran en concentraciones inferiores a las necesarias para ejercer acciones beneficiosas significativas (estudio).

CARDIOPROTECCIÓN

Los componentes del cacao estimulan la producción de óxido nítrico (un importante vasodilatador) lo que mejora la vasodilatación y con ello mejora el suministro de nutrientes y oxígeno al músculo (estudio). Mejora con ello la función endotelial, un factor clave para evitar patologías como la enfermedad de la arteria coronaria, el infarto de miocardio y la ateroesclerosis (estudio, estudio). Especialmente en personas mayores, contrarrestando la disminución en la función endotelial asociada al envejecimiento (estudio). A su vez, mejora la presión arterial (estudio).

Aterosclerosis. Se forman placas en las arterias que dificultan la circulación sanguínea. Una dilatación de la arteria facilita dicha circulación, y con ello la presión arterial.

También se ha demostrado que puede mejorar la sensibilidad a la insulina y los perfiles lipídicos en personas con o sin riesgos cardiovasculares (estudio, estudio)

Por otra parte protege contra el estrés oxidativo y la inflamación (estudio, estudio) al ejercer acciones antioxidantes (estudio). Interesante especialmente para atletas en periodos de mayor carga de entrenamiento y menor recuperación (estudio)

NEUROPROTECCIÓN

El consumo de niveles altos de cacao y otros alimentos ricos en flavonoides, cobra especial importancia en sujetos de más edad en los que el deterioro cognitivo comienza a producirse en mayor medida. Dicho deterioro cognitivo puede ralentizarse con el consumo de cacao (estudio) ya que los flavonoides promueven la expresión del factor neurotrófico derivado del cerebro, un factor clave para la neurogénesis (nacimiento de nuevas neuronas) y la supervivencia neuronal (estudio). Esta neuroprotección se observa en la comparación de ancianos que siguen una dieta con grandes cantidades de alimentos ricos en flavonoides, con aquellos que siguen una dieta pobre en este componente, siendo los primeros los que muestran mejor rendimiento en habilidades cognitivas (estudio).

Disminuye también el riesgo de desarrollar Alzheimer y el riesgo de accidente cerebrovascular por la capacidad de proteger neuronas vulnerables, mejorar la función neuronal y estimular la regeneración (estudio). Aquellos que consumen más chocolate reducen un 37% la enfermedad cardiovascular y un 29% el accidente cerebrovascular en comparación con los que consumen menos cantidad (estudio).

Cerebro normal (izda) VS cerebro atrofiado (dcha). Parece ser que los flavonoides tienen propiedades neuroprotectoras.

Los componentes del cacao podrían ayudar a contrarrestar el deterioro cognitivo producido por falta de sueño. En este artículo privaron del sueño durante una noche a un grupo de sujetos. A la mañana siguiente, y 1h30’ antes de realizar varias pruebas cognitivas, les dieron chocolate rico en flavonoides (520mg) o chocolate pobre en flavonoides (88,5mg). Compararon los resultados de estos dos grupos que no habían dormido (uno con nivel alto en flavonoides y otro con bajo nivel) con otro grupo que sí había dormido de manera normal. Observaron que administrando un chocolate rico en flavonoides se puede contrarrestar el deterioro cognitivo por la pérdida de sueño, y obtener los mismos resultados en tareas cognitivas que los sujetos que sí han dormido.

NEUROMODULACIÓN

Hace unos años, se publicó un artículo en el que se relaciona el consumo de chocolate con el número de premios Nobel por país (estudio). Aunque la correlación no implica causalidad, es curioso como los países con mayor consumo de chocolate por persona, son los que tienen mayor número de premios Nobeles.

Correlación entre Premios Nobel y consumo de chocolate según país (estudio)

Los flavonoides contenidos en el chocolate parecen capaces de mejorar varios tipos de tareas cognitivas, posiblemente como resultado de una perfusión de sangre más eficiente a diferentes tejidos nerviosos. Se puede deber a que los metabolitos cruzan la barrera hematoencefálica (una barrera selectiva que deja pasar al cerebro, o no, a determinados componentes) y se sitúan en las áreas cruciales para el aprendizaje y la memoria (estudio, estudio, estudio). Por tanto el flujo sanguíneo cerebral se ve aumentado (estudio), al igual que el factor neurotrófico derivado del cerebro (estudio). Ambos factores importantes para la mejora de las funciones ejecutivas. Los flavonoides de cacao también podrían afectar específicamente el volumen de sangre cerebral en las áreas cerebrales relacionadas con la memoria (estudio).

Puede producir un efecto agudo, ya que después de unas 2h de su consumo el flujo sanguíneo cerebral aumenta signiticativamente (estudio, estudio, estudio), y las concentraciones más altas de epicatequina (el principal componente que produce los efectos beneficiosos) alcanzan un pico 2-3h después de la ingestión y vuelven al valor basal entre 6-8h después de la ingestión (estudio). Este estudio sugiere que se debe al aumento de la perfusión cerebral por la vasodilatación que ha producido la estimulación del óxido nítrico.

En este estudio, 30 adultos consumían o bien 520mg o bien 994mg de flavonoides, y esperaban 1h30’ para realizar una batería de pruebas cognitivas de 10’. Los resultados muestran que tanto el grupo que ingería 520mg como el que ingería 994mg obtenían mejores resultados que el grupo control, que no consumía flavonoides. Otra investigación similar daba a un grupo 773mg de flavonoides, y no daba nada a un grupo control. El grupo que ingirió la suplementación de flavonoides obtuvo mejores resultados en diferentes pruebas cognitivas.

Los resultados también son positivos en investigaciones prolongadas. En este estudio observaron cómo después de 12 semanas en las que un grupo consumía 23mg de flavonoides totales mientras otro consumía 494mg, los sujetos que consumían mayores niveles tenían mayores niveles séricos de factor neurotrófico derivado del cerebro y mejores puntajes de cognición global. Otro estudio dividió a tres grupos durante 8 semanas, uno consumía niveles bajos de flavonoides (48mg), otro niveles intermedios (520mg) y otro niveles altos (993mg). Los grupos con niveles intermedios y altos mostraron mejor rendimiento en varios dominios cognitivos en comparación con el grupo de niveles bajos.

CONCLUSIONES

El chocolate puede actuar como cardioprotector, disminuyendo el riesgo de patologías como enfermedades coronarias, infarto de miocardio y aterosclerosis; mejorando los perfiles lipídico y protegiendo frente al estrés oxidativo y la inflamación. Puede actuar también como neuroprotector protegiendo el entramado neuronal y evitando enfermedades neurodegenerativas como Alzheimer o Parkinson. Y a su vez puede ser neuromodulador, aumentando el flujo sanguíneo cerebral y el factor neurotrófico derivado del cerebro y consiguiendo mejores marcas en pruebas de rendimiento cognitivo.

El chocolate debe ser rico en flavonoides (>550mg) y más específicamente en epicatequina (>80mg) (estudio). Inclúyelo en tu dieta para obtener las mejoras en el tiempo o aprovecha su efecto agudo con los beneficios que genera al pasar 1h’30-2h desde su consumo.

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